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1942年4月的杜立特空袭东京是二战史上赫赫有名的突袭行动。不过很多朋友可能不知道的是,如果没有一艘飞艇的协助,杜立特手下的16架B-25当中可能有2-3架无法起飞执行任务。

在大黄蜂和企业号编队已经出航走出上百海里的1942年4月10日,大黄蜂号上的机械师发现随船出征的B-25飞机上有两种零件在之前的起飞训练中异常磨损,估计会影响最终的安全起飞。但在这个时候如果让大黄蜂号返航圣迭戈恐怕不太现实,先不说耽误的时间,整个编队将在接下来的航程中多加一次油,而根据海军情报部门的反馈,日本海军的航空战队可能在4月下旬回到本土,这将意味着空袭行动要冒更大的风险。

怎么办呢?美国海军从陆军航空队要来了替换的零备件,把这300磅重的包裹塞进了一艘软式飞艇L-8号,派这艘最大航速不到200公里的飞艇前去追赶大黄蜂编队。虽说飞艇飞得慢,但总也比航母快多了,最终在4月11日追上了编队,通过吊筐把零件送到了飞行甲板上。

这是一次典型的航母急件直达运输任务,临时飞艇的神来之笔让美军认识到需要有一种可以在航母上起降的小型运输机来运送急需的零件、发动机、邮件或者是骨干官兵。

在世界大战结束后,美国海军首先采用的航母直达运输机(COD)——也就是航母专用快递飞机是从S-2反潜机修改而来的C-1型,外号叫小贩,不过这种飞机机身窄小装货有限。

在E-2预警机服役后,这种飞机经过修改扩大了机身的直径和体积,成为能运送4.5吨货物的C-2灰狗式运输机。C-2灰狗很快就取代了太小太慢的C-1型。这种运输机保留了原来E-2的机翼和涡桨发动机,于1964年试飞成功,并于次年起正式投产,到今天为止C-2的两种型号虽然一共只生产了56架,但已累计服役了52年之久!

C-2的一大便利特点就是作为航母运输机也设置了尾部跳板,通过机身内的电动绞盘可以让货物快速装卸,这在寸土寸金的航母甲板上具有特别的意义,可以让运输机占用甲板的时间尽量缩短。

老款的C-2A在1987年全部退役了,目前美国海军使用的机型是从1990年开始交付C-2A(R)。C-2A(R)由两台艾利逊T56型涡桨发动机驱动。C-2A及C-2A(R)型,可提供有效载荷高达10,000磅(4,545公斤)。C-2A(R)最大飞行速度为343节(635公里/小时),最大航程为1300海里(2400公里),虽然比喷气机慢得多,但仍然能在几个小时内把高优先级的货物比如急需的备用发动机、急需的急救器材和药品,乃至于替换的舰载机飞行员直接拉到航母甲板上。

C-2灰狗运输机用了和E-2鹰眼预警机相同的气动布局,最主要的特征是有4片小垂尾和可进行格鲁曼式折叠的机翼。

有意思的是跟鹰眼一样,四片小垂尾中的左数第二片上并没有舵面,飞行员给它起的外号是“执政官垂尾”。

为了适应拦阻降落和弹射起飞,C-2灰狗恐怕是世界上最坚固的运输机了,它的高强度货舱装有与地板平齐的滑轨。座舱里可以乘坐26名乘客或搭载12副担架。需要注意的是下面这张照片,照片是对着驾驶舱方向拍的,说明灰狗运输机上的所有乘客座位都是面向机尾,其实也不难理解,拦阻降落的制动加速度太大恐怕不是将军们愿意承受的,还是靠椅背来提供点支撑能感觉好点。

下面是2009年灰狗运输机的一次弹射起飞的连续画面,可以看到这种运输机的翼展和块头真是不小。

而今灰狗已经服役了52年,终于盼来了接替它的快递任务的新快递员——MV-22鱼鹰,这种倾转翼飞机具有出色的起降性能,很适于在航母上起降,可以免去拦阻降落和弹射起飞的问题了。美军在航母舰载机上的优势,在目前来说还是无与伦比的。

不过中国海军的航母也已经服役了5年,虽然我们现在还没有见到舰载预警机真容,但武汉航母楼上出现的舰载预警机模型让我们同样看到了中国航母快递员的可能性,未来海军可能会在舰载预警机的机体上修改出我们自己的直达运输机,同样能够完成紧急运补任务。(作者署名:雷曼军事现代舰船)

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